Τα αίτια του αυτισμού παραμένουν μυστηριώδη. Ποιες περιοχές του εγκεφάλου εμπλέκονται και πότε εμφανίζονται τα πρώτα σημάδια; Νέα ευρήματα που δημοσιεύθηκαν στο επιστημονικό περιοδικό Biological Psychiatry, μας φέρνουν πιο κοντά στην κατανόηση της παθολογίας του αυτισμού και του σημείου στο οποίο αρχίζει να διαμορφώνεται στον ανθρώπινο εγκέφαλο.

Οι επιστήμονες χρησιμοποίησαν έναν τύπο απεικόνισης μαγνητικού συντονισμού (MRI), για τη μέτρηση της συνδεσιμότητας του εγκεφάλου σε 260 βρέφη ηλικίας 6 έως 12 μηνών, που είχαν υψηλό ή χαμηλό κίνδυνο αυτισμού. Οι επιστήμονες μέτρησαν πόσο καλά συνδέεται μια περιοχή του εγκεφάλου με τις άλλες και υπολόγισαν την αποτελεσματικότητα του δικτύου του εγκεφάλου για κάθε παιδί. Μια προηγούμενη μελέτη που πραγματοποιήθηκε σε παιδιά ηλικίας 24 μηνών διαπίστωσε ότι η αποτελεσματικότητα του δικτύου στα αυτιστικά παιδιά ήταν χαμηλότερη στις περιοχές του εγκεφάλου που εμπλέκονται με τη γλώσσα και σε άλλες συμπεριφορές που σχετίζονται με τον αυτισμό. Ο στόχος αυτής της νέας μελέτης ήταν να καθοριστεί πόσο νωρίς αυτές οι ανωμαλίες εμφανίζονται.

Ο επικεφαλής συγγραφέας Δρ. John Lewis, ερευνητής στο Νευρολογικό Ινστιτούτο του Μόντρεαλ και στο Πανεπιστημιακό Νοσοκομείο McGill, διαπίστωσε ότι οι ανεπάρκειες του δικτύου είχαν ήδη εμφανιστεί σε βρέφη ηλικίας 6 μηνών που είχαν διαγνωστεί με αυτισμό. Ανεπάρκειες στα βρέφη αυτά εμφανίστηκαν στον ακουστικό φλοιό. Επίσης, διαπίστωσε ότι η έκταση της ανεπάρκειας σε ηλικία 6 μηνών ήταν θετικά σχετιζόμενη με τη σοβαρότητα των αυτιστικών συμπτωμάτων στα βρέφη σε ηλικία 24 μηνών. Καθώς τα παιδιά μεγάλωναν, περιοχές που εμπλέκονταν με την όραση και την ακοή, καθώς και ένα ευρύτερο σύνολο περιοχών που αφορούσαν τον ήχο και τη γλώσσα έδειξαν να επηρεάζονται.

Διαβάστε επίσης: Η τάση που έχουν τα βρέφη να εστιάζουν σε πρόσωπα αναπτύσσεται πριν τη γέννηση

Ο εντοπισμός των πρώτων συμπτωμάτων του αυτισμού είναι σημαντικός επειδή μπορεί να επιτρέψει τη διάγνωση πριν εμφανιστούν αλλαγές στη συμπεριφορά. Αυτό, θα οδηγήσει σε παρεμβάσεις και καλύτερες προοπτικές για ένα θετικό αποτέλεσμα. Με τον εντοπισμό των περιοχών του εγκεφάλου που σχετίζονται με τον αυτισμό, οι ερευνητές περιορίζουν τους γενετικούς παράγοντες και τους μηχανισμούς που θα μπορούσαν να είναι υπεύθυνοι για την ανάπτυξή του. Το γεγονός ότι τα νευρολογικά συμπτώματα είναι ήδη παρόντα σε βρέφη έξι μήνων, εξαλείφει επίσης ορισμένους περιβαλλοντικούς παράγοντες ως πιθανές αιτίες της διαταραχής.

«Ο στόχος μας ήταν να ανακαλύψουμε πότε και σε ποιες περιοχές του εγκεφάλου εμφανίζονται για πρώτη φορά οι δυσλειτουργίες του δικτύου», αναφέρει ο Δρ. Lewis. «Τα αποτελέσματα δείχνουν ότι υπάρχουν διαφορές στους εγκεφάλους των βρεφών που αναπτύσσουν αυτισμό, ακόμη και σε ηλικία έξι μηνών και ότι αυτές οι πρώιμες διαφορές εντοπίζονται σε περιοχές που εμπλέκονται στην επεξεργασία αισθητήριων εισροών, όχι σε περιοχές που εμπλέκονται σε υψηλότερες γνωστικές λειτουργίες.  Ελπίζουμε ότι αυτά τα ευρήματα θα αποδειχθούν χρήσιμα για την κατανόηση των αιτιωδών μηχανισμών στη διαταραχή του φάσματος του αυτισμού και για την ανάπτυξη αποτελεσματικών παρεμβάσεων ».

Author: Georgia Theodoulou