Η πρώτη βουτιά του Cassini ανάμεσα στον Κρόνο και τους δακτυλίους του

Η NASA έλαβε την Πέμπτη το σήμα που επιβεβαίωνε ότι το σκάφος Cassini επέζησε της πρώτης βουτιάς, μετά από 24 ώρες σιωπής. Αυτή πραγματοποιήθηκε ανάμεσα  στον Κρόνο και τους παγωμένους δακτυλίους του,  μια περιοχή που παρέμενε ως σήμερα ανεξερεύνητη. Η δύσκολη αποστολή πραγματοποιήθηκε μόλις 3.000 χιλιόμετρα πάνω από τα σύννεφα του γιγάντιου πλανήτη.
cassini-rings-saturn- NASA

«Κανένα σκάφος δεν έχει βρεθεί τόσο κοντά στον Κρόνο» δηλώνει με περιφάνεια ο Earl Maize, διευθυντής της αποστολής στο Jet Propulsion Laboratory “Εργαστήριο Αεριώθησης” (JPL) της NASA στην Καλιφόρνια.  «Μπορούσαμε να βασιστούμε μόνο σε προβλέψεις για το πώς θα ήταν αυτό το κενό ανάμεσα στους δακτυλίους και τον Κρόνο» εξηγεί. Το κενό στο οποίο αναφέρεται έχει πλάτος μόλις 2.000 χιλιομέτρων. O κυριότερος φόβος ήταν ότι μικρά σωματίδια πάγου από τους δακτυλίους θα προκαλούσαν ανεπανόρθωτες βλάβες, δεδομένου ότι το Cassini κινούνταν με ταχύτητα 124.000 χιλιομέτρων την ώρα.


Για το λόγο αυτό το σκάφος χρησιμοποίησε την στρογγυλή κεραία του ως ασπίδα, στρέφοντάς τη προς τα εμπρός. Απαιτήθηκε σχεδόν ένα 24ωρο μέχρι να ληφθεί το πολυπόθητο σήμα το πρωί της Πέμπτης, γιατί λόγω αυτού του ελιγμού, το Cassini δεν μπορούσε να επικοινωνήσει με τη Γη.
Όπως φαίνεται οι υπεύθυνοι της αποστολής είχαν προβλέψει σωστά ότι τα σωματίδια που κινούνται σε αυτήν τη ζώνη είναι πολύ μικρά, περίπου όσο τα σωματίδια του καπνού. Οι εικόνες που συλλέχθηκαν κατά τη βουτιά δεν έχουν ακόμα υποστεί την απαραίτητη επεξεργασία, είναι όμως οι πιο κοντινές που έχουν ληφθεί ποτέ στον Κρόνο. Τα δεδομένα μεταξύ άλλων θα βοηθήσουν τους ερευνητές να υπολογίσουν τη μάζα των δακτυλίων και να κατανοήσουν καλύτερα τη δομή του συστήματος του Κρόνου και των δορυφόρων του.

Cassini: The Grand Finale

Το Cassini θα πραγματοποιήσει ακόμα 21 βουτιές ανάμεσα στον πλανήτη και τους δακτυλίους του, τους προσεχείς μήνες. Θα είναι αυτό που η NASA ονομάζει το «Grand Finale» της μεγάλης αποστολής, η οποία εκτοξεύτηκε το 1997 και τέθηκε σε τροχιά γύρω από τον Κρόνο το 2014. Στις 15 Σεπτεμβρίου, το γερασμένο σκάφος θα αυτοκαταστραφεί πέφτοντας στα πυκνά σύννεφα του πλανήτη που αγάπησε.

Author: Giorgos Chr